Meet: Aurélie Jean PhD, my mentor

Happy New Year 2017 dear readers!

I wish you all, all the best for this year, may it be filled with joy, passion, love and technology of course!

To start on good a good base I wanted to interview one the persons I admire the most and who also happens to be my mentor: Aurélie Jean, PhD (@Aurelie_JEAN). I won’t tell you more about it here, just read her interview below.

Bonne année 2017 chers lecteurs!

Je vous souhaite à tous, le meilleur pour cette année, que celle-ci soit remplie de joie, d’amour, de passion et de technologie bien sûr!

Pour commencer sur de bonnes bases j’ai voulu interviewer l’une des personnes que j’admire le plus et qui est aussi mon mentor: Aurélie Jean, PhD (@Aurelie_JEAN). Je ne vous en dis pas plus, l’interview en français est plus bas dans le post.

Aurélie Jean
Aurélie Jean, PhD – Credit: Ivan Djikaev @ Mind On Photography

1. Let’s start with a basic question, Aurélie, can you introduce yourself, your career and what you are doing now?

I have a Ph.D. in Computational Mechanics in Material Sciences. After defending my Ph.D. in 2009, I moved to the United States to work in computational medicine, on human tissue (the heart and brain), until 2016. During those 7 years, I applied mathematical and computational modeling to medicine, including 5 years at MIT in Boston, in collaboration with the best hospitals, and doctors in the U.S. including collaborators from the U.S. Army and Navy.

Since May 2016, I have been a software developer at Bloomberg, the global finance, media and tech company, in NYC. I work on the Equity team, where I develop mathematical and numerical tools to analyse, predict and deliver relevant information to the global leaders of the financial market, in order to improve the transparency of the finance industry. On a daily basis, I code in C++ and Python to develop these tools. Even more important, I am an advocate of coding as a way to empower women in the technology industry. People often refer to me as the Ambassadrice of Digital or the Queen of Code (laughing…)

2. When talking with you, you mentioned to me that you learned how to code in grad school. Why did you learn how to code? What are the languages you work with?

In 2005, when starting my Ph.D., I began to learn intensively how to code for several reasons. The first and most important reason is that I wanted to predict and understand, from the simulations, the nanoscopic behavior of the elastomers I was studying at this time. I also realized that I could automate so many tasks that I was doing manually beforehand. Hence, I was able to make my day more efficient, and use my brain for more challenging tasks. Coding makes me become a bit lazy, but for good reasons! (laughing…). First, I learned Python. It is a simple language when learning to code, because it can be used to code linearly. Then I learned C++. C++ can quickly become complicated because of its level of abstraction. For this reason, I never recommend this as an introductory coding language.

3. What does the code provide you professionally and personally?

Professionally, coding defines me! Coding gives me a professional freedom that I would have never considered 20 years ago. I have worked in Engineering, Education, and Medicine and now work in Finance. I do whatever I want, and can jump from one field to another! Coding also enabled me to be very marketable, meaning that my coding skills are very sought after now, the salaries are really competitive and the demand for them keeps growing in this industry! Also, as I mentioned earlier, coding allows me to get through my day efficiently, giving me more “brain time” to challenge myself with more complicated tasks. From a personal point of view, coding shapes my mind and makes my brain work in a very different way compared to how it works on daily tasks. Because I write lines of code, the sections of my brain that are activated are related to language and communication. Since I analyse code and write algorithms, the sections of the brain related to logic and critical sense are also exercised. A study conducted by U.S. and German researchers demonstrated those relations by observing programmers’ brains using an MRI machine, (click here to know more). More important, coding enables me to understand and observe the world in which I live in a different way!

4. We hear more and more that Governments want to add coding classes in public schools and we see some schools that already started. Did you observe it in France? What are the differences between the U.S. and France?

Yes, absolutely. We start to actively teach coding to kids when they enter elementary school. The movement started when private organisations and startups understood that people were ready to sign their kids for coding classes after school, coding camps or introductory seminars on weekends. One amazing example of a startup doing this is Magic Makers from Paris by the talented Claude Terosier (@EtClaude), who offers classes with innovative methods to kids of any age! Another great example is Bootstrap, an organisation in California led by my friend Emmanuel Schanzer. Coding classes are slowly coming to public schools, I think we still need to convince our politicians in France about the benefits of coding. Coding will allow kids to develop their logic and critical learning. Also, I believe coding can eventually help kids learn math, especially those kids who may be “traumatised” by math. There are so many opportunities!

Regarding the U.S. vs. France, I think that the startup movement for teaching coding started earlier in the U.S. than it did in France. In fact, they were, sometimes created by French entrepreneurs! One example of this is the Holberton School in San Francisco created by two Frenchies Sylvain Kalache(@SylvainKalache) and Julien Barbier (@julienbarbier42). Companies in the private sector are also doing a lot in terms of teaching coding to kids, such as Google, Facebook or Bloomberg. In public schools, there is a large movement of “1 kid, 1 computer” to enable any child, regardless of socioeconomic status, throughout the country to be more familiar with computer science. Coding classes are already offered in some public schools. However, since the budget of U.S. public schools comes from local governments, it is complicated to compare progress at the scale of the U.S. with France.

5. How do you explain this fear of people toward new technologies and robots?

It is normal for us to fear what we do not understand. I would have loved witnessing the people’s reaction when they saw a car for the first time. We need to educate people, explain the ins and outs of these new technologies, in order for them to develop their comfort with them. I am personally convinced of the need to explain and to understand as much as possible in order for mankind to be ready to take advantage of those technologies. In my case, I try as much as possible to write about emerging tech topics, to give seminars, and simply to talk with people I meet. Is there any risk related to these new technologies? Yes, of course. But is it a reason to develop a level of fear that often results in us rejecting it? I do not think so. I believe in mutual responsibilities. I would say “with responsibility comes huge power” (laughing…). By taking more responsibility, we have more power to change the world in a better way!

6. You are very inspiring and encourage people to always push their limits. Could you give us the name of one or a few people who had or have an impact on you?

Thank you very much, you are so kind!

In the U.S. I have so many amazing role models! (laughing…). Whether famous or anonymous, they give me confidence, either through their words or actions. Their free-spirited nature inspires me. They do what they love and always make sure to keep this freedom as they move forward in their career and life. Also, they give back, a metric of success that is very important to me. In France, I think about one person in particular who inspires me by her courage, her passion, her kindness, her feminism, and again her free-spirited nature. Her name is Delphine Rémy-Boutang (@delphine), CEO of The Bureau and founder of the Journée de la Femme Digitale. Delphine was the first person to believe in my message and vision. She helped me a lot. The courage she had to help me is very inspiring to me. Also, she gives back continuously. She helped me in the same way others helped her, and I am now helping others similarly. Delphine is one of my role models.

7. By the way, what is your favourite quote?

With regards to coding and computers, Nicholas Negroponte, professor at MIT and Founder of the MIT Media Lab once said: “Computing is not about computers anymore. It is about living.” He also delivered the first TED-talk in 1984! He is a true visionary!

I also really like the motto of my company, In Silico Veritas. It motivates me every morning:

“Coding for a brighter and better future for everyone!”

8. Here is my last question. What is the thing you would like to share with the readers and you never had the opportunity to share?

I have often been asked “what are the challenges I overcame in my career as a woman in the male dominated field of Tech” but I have never been asked if I never wanted to give up. In fact, I often wanted to give up. The first time was during my Ph.D., then during my career. I always stayed motivated because I love what I do so much (I might have a big ego too… laughing…). I was also lucky enough to meet amazing men and women who gave me confidence, valued who I was, and always encouraged me never to question myself or my skills. I am lucky to be working at Bloomberg, which values the opportunities created by having a diverse culture and that strongly supports women in tech! So here I am… still coding!!

To be continued in the next episode, Amélie X

Aurélie Jean with one of her student
Aurélie Jean, PhD with one of student – Credit Aurélie Jean personal

1. Commençons d’une manière classique, Aurélie, peux-tu te présenter en quelques lignes? Ton parcours et ce que tu fais maintenant.

Je suis Docteur en mécanique numérique de formation dans la sciences des matériaux. Après avoir soutenu ma thèse de Doctorat en 2009, je suis partie aux US pour travailler dans la mécanique numérique des tissus humains (coeur et cerveau) et ce jusqu’en 2016. Durant ces 7 ans j’ai appliqué la modélisation mathématique et numérique à la médecine, dont 5 ans au MIT de Boston, en collaboration avec les plus grands hôpitaux, médecins et chercheurs des US dont des collaborateurs de l’Armée Américaine et de la Navy.

Depuis Mai 2016 je suis scientifique numérique et programmeuse chez Bloomberg à NYC. Je travaille dans l’équipe des Equities dans laquelle je développe des outils mathématiques et numériques pour analyser, prédire et fournir des informations pertinentes aux acteurs mondiaux de la finance de marché, dans le but de rendre la finance la plus transparente possible. Au quotidien je code principalement en C++ et Python pour développer mes outils. Je suis surtout une grand avocate de la programmation informatique que j’envisage comme un vecteur d’émancipation des femmes dans notre société. On me présente comme une ambassadrice du digital, ou queen of code (rires…)!

2. Au détour d’une conversation, tu m’avais indiqué que tu avais appris à coder pendant ton Doctorat. Comment en es-tu arrivée à coder? Dans quel but? Quels est/sont le ou les langages que tu maîtrises?

En 2005 je me suis mise à apprendre à coder en thèse de doctorat pour plusieurs raisons. La première et sûrement la plus importante, je voulais pouvoir utiliser les simulations numériques pour pouvoir prédire mais aussi comprendre le comportement nanoscopique du matériau que j’étudiais qui était à l’époque un élastomère. La seconde raison est venue après quand je me suis rendue compte que coder me permettait d’automatiser pas mal de tâches que je faisais jusqu’alors manuellement et donc “leaner” ma journée me permettant d’utiliser mon cerveau pour des choses plus challengeantes. Le code m’a sûrement rendue un peu fainéante mais pour de bonnes raisons! (rires…) J’ai appris le Python en premier, qui est un langage très simple pour démarrer car il peut être utilisé de façon entièrement procédurale. Puis très vite j’ai appris le C++ qui reste mon langage d’expertise. Le C++ peut très vite paraître compliqué par son niveau d’abstraction, c’est donc un langage que je ne recommande jamais en introduction au code.

3. Qu’est-ce que le code t’apporte? tant au niveau professionnel que personnel

Professionnellement, il me définit! Le code me donne une liberté professionnelle que je n’aurai jamais imaginée il y a 20 ans.. J’ai travaillé dans l’ingénierie, l’éducation, la médecine et récemment la finance… je fais ce qu’il me plait, je suis libre d’aller d’une discipline à l’autre! Le code m’a également permis d’être très “marketable” et “bankable” voulant dire que mes qualifications en programmation sont extrêmement recherchées et que les rémunérations sont largement compétitives et ne cessent d’augmenter!  Accessoirement, le code me permet de “leaner” ma journée comme je l’ai déjà mentionné, me laissant plus de “brain time” pour les tâches qui demande de la réflexion et du sens critique. D’un point de vue personnel, le code informatique me forme l’esprit, fait fonctionner mon cerveau d’une manière très différente de mon quotidien. J’écris donc je fais participer la partie de mon cerveau liée au langage, à la communication. J’analyse constamment mon code et j’écris sur papier des algorithmes de résolution, qui font participer les parties liées à la logique et la mémoire. Une étude Américaine-Allemande a démontré ces correspondances en observant des codeurs sous IRM fonctionnel (cliquez ici si vous souhaitez en savoir plus).
Et surtout le code, et ses applications, me permet de comprendre le monde dans lequel nous vivons et qui observe une grand révolution numérique.

4. On parle de plus en plus d’intégrer l’apprentissage du code dans les cycles scolaires et on en voit enfin les prémisses. Est-ce que tu as pu l’observer de près ou de loin? Si oui, quelles sont les différences d’approche entre les USA et la France?

Oui absolument, on commence activement à apprendre à coder aux enfants dès l’âge d’entrer en primaire. L’initiative est venue d’abord d’organisation privées, de startups qui ont compris que les gens étaient prêts à inscrire leurs enfants à des cours du soirs, des colonies sur le thème du code ou tout simplement des ateliers découvertes le weekend. Un bel example est celui de Magic Makers, créé par l’inspirante Claude Terosier (@EtClaude) qui propose avec des méthodes innovantes et originales des cours de code pour tous les âges! Un autre magnifique exemple est celui de Bootstrap en Californie par mon ami Emmanuel Schanzer! Les cours de code dans les programmes scolaires arrivent mais avec moins d’élan, je pense que nous devons encore convaincre nos dirigeants politiques de l’utilité de l’apprentissage d’un langage informatique pour nos enfants. Le code va développer leur sens logique et analyse critique. Je pense que le code peut aussi casser cette barrière psychologique que certains enfants ont vis à vis des mathématiques. Pleins d’opportunités!

Concernant les US vs la France, je pense que les startups sur le thème de l’apprentissage du code informatique ont grandit plus tôt, certaines créées par des Français! Comme Holberton School basée à San Francisco, une école qui forme des étudiants universitaire au code, co-fondée par deux Frenchies Sylvain Kalache (@SylvainKalache) et Julien Barbier(@julienbarbier42). Les entreprises aussi sont à l’initiative de nombreux projets pour apprendre à coder, notamment des entreprises Tech comme Google, Facebook ou encore Bloomberg. Pour les programmes scolaires il y a de grandes ambitions comme “1 child 1 computer” pour permettre à tous les enfants à l’école de pouvoir se familiariser avec les ordinateurs dès que possible sans barrière sociale. Des cours de code sont déjà présents dans certaines écoles mais le financement des écoles étant délocalisées aux US il est difficile de comparer les avancées à l’échelle du pays avec celles de la France.

5. As-tu une explication sur la relation entre la technologie des machines et la peur plus ou moins forte qu’elle peut créer chez les humains?

Oui, on a peur de ce qu’on ne comprend pas, c’est humain. J’aurais bien aimé voir les réactions des Hommes face aux premières voitures…  Il faut éduquer les gens, leur apprendre les tenants et aboutissants de ces technologies afin qu’ils développent leur sens critique. Je suis personnellement convaincue de la nécessité d’expliquer et de comprendre pour mieux se préparer à tirer bénéfices de ces nouvelles technologies. Dans mon cas, j’essaie au mieux, et autant que je peux, d’écrire sur des sujets tech, de donner des séminaires, de parler tout simplement aux gens que je rencontre au détour d’un chemin… Y a-t-il des risques? Bien évidemment, mais est-ce une raison de développer une peur qui résulte systématiquement d’un rejet épidermique? Non, je ne crois pas.. Je crois en la responsabilité de chacun pour mieux avancer.. Je dirais “With responsibility comes huge power” (rires…) en se responsabilisant on détient plus de pouvoir de changer les choses.

6. Tu es quelqu’un de très inspirant et pousse les gens à aller au-delà de leurs limites. Peux-tu nous citer une ou des personnes qui ont eu et/ou qui ont toujours le même effet sur toi?

Mille mercis c’est gentil!

Aux US j’en ai beaucoup! (rires…) Des gens formidables, connus ou anonymes qui à leurs façons me donnent confiance, par des mots ou des actes. C’est leurs libertés qui m’inspirent le plus, ils font ce qu’ils aiment et font toujours en sorte de conserver cette liberté.. Aussi ils redonnent aux autres, qui reste selon moi une qualité et une métrique indéniable du succès.  En France, je pense en particulier à une femme qui m’inspire par son courage, sa volonté, sa douceur, son féminisme engagé, et une fois de plus sa liberté; son nom est Delphine Rémy-Boutang(@delphine), CEO de The Bureau et créatrice de la Journée de la Femme Digitale. Delphine a été la première en France à croire à mon message, à m’aider, je lui dois beaucoup. Ce courage qu’elle a eu envers moi est très inspirant, aussi, elle redonne quotidiennement. Elle m’a aidé comme elle a été aidée et comme j’aide les autres. Delphine est un de mes role models.

7. A ce propos, quelle est ta citation préférée?

En relation avec le code informatique et l’ordinateur en général: “Computing is not about computers anymore. It is about living” de Nicholas Negroponte, professeur au MIT et créateur du Media Lab, et surtout premier speaker de TED en 1984!! C’est un visionnaire!

J’aime beaucoup aussi le motto de ma boite In Silico Veritas, qui est ma motivation quotidienne:

“Coding for a brighter and better future for everyone!”

8. On arrive vers la fin, quelle est la chose que tu aimerais partager avec les lecteurs et dont tu n’avais pas eu l’occasion de faire avant?

On me demande souvent quels ont été les challenges et obstacles que j’ai dû surmonter en tant que femme dans le milieu Tech, à dominance masculine, mais on ne me demande jamais si j’ai déjà voulu abandonner. Et bien, si, j’ai voulu abandonner de nombreuses fois, mes premiers doutes sont survenus durant ma thèse puis dans ma carrière de chercheuse aux US. J’ai gardé la motivation car l’envie prenait le dessus (et un sacré ego! rires…). J’ai aussi eu sur mon chemin des femmes et des hommes qui me donnaient confiance, me valorisaient et surtout m’aidaient à ne jamais remettre en question ma légitimité dans ce milieu. J’ai une chance immense de faire partie de Bloomberg qui croit en la diversité et à ses opportunités, et qui soutient activement les women in tech! Donc me voici toujours à coder et pour longtemps!!

La suite au prochain épisode, Amélie X

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